Zerza : un bijou marocain à New York

Zerza est le nom d’un bijou marocain mais aussi, depuis 2003, celui d’un restaurant familial du East Village. Les critiques culinaires font l’éloge de ses plats traditionnels et de son ambiance méditerranéenne. Entretien avec son fondateur Radouane Eljaouhari

Comment vous est venue l’idée de créer Zerza ?

Né au Maroc, je suis venu aux Etats-Unis en 1994 avec le programme Disney College. Je travaillais au Pavillon marocain de Disney World à Orlando.  En 1997, j’ai emménagé à New York et rejoint le Plaza Hotel, où je gérais les relations avec les invités VIP. Peu importe où j’étais, j’ai rencontré beaucoup de gens qui s’intéressaient au Maroc, et cela m’a inspiré à ouvrir un restaurant, pour continuer à partager ma culture avec les New Yorkais. Afin de rendre l’expérience plus authentique, ma mère, un chef de talent, a accepté de rejoindre la cuisine de Zerza. Et nous nous sommes mis au travail.

Comment les New Yorkais ont-ils accueilli le restaurant?

Quand nous avons ouvert en 2003, il n’y avait pas beaucoup de restaurants marocains à New York. Avec la présence du Moyen-Orient dans les médias, la culture marocaine et arabe en général a fait l’objet d’un regain d’intérêt. Par ailleurs, le fait que les Américains aient vu des images du Maroc notamment à travers le film « Casablanca »  a aidé aussi. Par conséquent, ils considèrent souvent le Maroc comme une terre d’évasion, un monde fantastique, avec des danseurs du ventre, des narguilés et des tapis volants. J’espère pouvoir inspirer les restaurants marocains à dépasser ces clichés-là. Nous travaillons très dur dans ce sens, notamment en mettant l’accent sur la cuisine exquise et les saveurs merveilleuses du Maroc.   J’aimerais voir plus de restaurants marocains travailler vers cet objectif-là en toute confiance, sans avoir à compter sur les clichés.

Qu’est ce qui rend Zerza si spécial ?

Notre objectif principal est la nourriture. Nous servons une cuisine marocaine authentique, utilisant des ingrédients frais. Notre objectif est d’emmener le client dans un voyage de deux heures à travers les odeurs et les saveurs du pays.  Je considère Zerza comme une extension du Maroc. Par ailleurs, ma mère, qui supervise toute la préparation des plats, est devenue une star!  De nombreux invités ont entendu parler d’elle dans les médias ou sur Internet. Les New Yorkais semblent avoir envie de l’ambiance familiale que nous proposons ici.

Avez-vous des plats préférés?

Les tajines sont très populaires: les clients aiment le canard aux figues, le tajine d’agneau et les côtes courtes Mrouzia. J’aime personnellement la Bastille, un plat marocain sophistiqué qui combine des saveurs sucrées et salées.

(La version anglaise de cet article est disponible dans l’édition “cool” du French Culture Guide 2010, sortie le 20 janvier)

Pour plus d’infos: Zerza 308 E 6th St (bet. 1st and 2nd Aves) (212) 529-8250 www. Zerza.com